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Impression des marins

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Impression des marins C'était la pratique de la Royal Navy britannique d'envoyer des officiers embarquer à bord de navires américains, inspecter l'équipage et saisir des marins accusés d'être des déserteurs de navires britanniques.

Les incidents d’impression sont souvent cités comme l’une des causes de la guerre de 1812. Même s’il est vrai que l’impression a eu lieu régulièrement au cours de la première décennie du XIXe siècle, cette pratique n’a pas toujours été considérée comme un problème extrêmement grave.

Il était notoire qu'un grand nombre de marins britanniques désertaient des navires de guerre britanniques, souvent à cause de la discipline sévère et des conditions misérables endurées par les marins de la Royal Navy.

Beaucoup de déserteurs britanniques ont trouvé du travail sur des navires marchands américains. Les Britanniques avaient donc de bons arguments à défendre lorsqu'ils affirmaient que les navires américains hébergeaient leurs déserteurs.

Un tel mouvement de marins était souvent pris pour acquis. Cependant, un épisode particulier, l’affaire Chesapeake et Leopard, dans laquelle un navire américain a été abordé puis attaqué par un navire britannique en 1807, a suscité un tollé général aux États-Unis.

L’impression des marins était sans aucun doute l’une des causes de la guerre de 1812. Mais elle faisait également partie d’un modèle selon lequel la jeune nation américaine se sentait constamment traitée avec mépris par les Britanniques.

Un gang de presse de la Royal Navy au travail. Getty Images

Histoire de l'impression

La Royal Navy britannique, qui avait constamment besoin de nombreuses recrues pour ses navires, avait l'habitude d'utiliser des "gangs de presse" pour recruter de force des marins. Le travail des gangs de presse était notoire: typiquement, un groupe de marins se rendait dans une ville, trouvait des hommes ivres dans des tavernes et les enlevait pour les forcer à travailler sur des navires de guerre britanniques.

La discipline sur les navires était souvent brutale. La peine, même pour des infractions mineures à la discipline de la marine, comprenait la flagellation.

Le salaire dans la Royal Navy était maigre et les hommes en étaient souvent trompés. Et au début du XIXe siècle, alors que la Grande-Bretagne était engagée dans une guerre apparemment sans fin contre la France de Napoléon, les marins avaient appris que leurs enrôlements n'avaient jamais pris fin.

Face à ces conditions horribles, les marins britanniques désiraient ardemment déserter. Quand ils pouvaient trouver une chance, ils quittaient le navire de guerre britannique et trouvaient la possibilité de s’échapper en trouvant un emploi à bord d’un navire marchand américain, ou même d’un navire de la marine américaine.

Si un navire de guerre britannique côtoie un navire américain au début du XIXe siècle, il était fort probable que les officiers britanniques, s’ils montaient à bord du navire américain, trouvent des déserteurs de la Royal Navy.

Et l’acte d’impression, ou la saisie de ces hommes, était considéré comme une activité parfaitement normale par les Britanniques. Et la plupart des officiers américains ont accepté la saisie de ces marins en fuite et n'en ont pas fait un problème majeur.

L'affaire Chesapeake et Leopard

Au début du XIXe siècle, le jeune gouvernement américain a souvent estimé que le gouvernement britannique ne lui accordait que peu ou pas de respect et ne prenait vraiment pas l'indépendance des États-Unis au sérieux. En effet, certaines personnalités politiques britanniques ont présumé, voire espéré, l’échec du gouvernement des États-Unis.

Un incident survenu au large des côtes de Virginie en 1807 créa une crise entre les deux nations. Les Britanniques ont stationné un escadron de navires de guerre au large des côtes américaines dans le but de capturer des navires français qui avaient été mis à l’arrière du bateau à Annapolis (Maryland) pour y être réparés.

Le 22 juin 1807, à environ 15 milles de la côte de la Virginie, le navire de guerre britannique HMS Leopard, muni de 50 canons, a salué l'USS Chesapeake, une frégate transportant 36 armes à feu. Un lieutenant britannique monta à bord du Chesapeake et demanda au commandant américain, le capitaine James Barron, de réunir son équipage afin que les Britanniques puissent rechercher des déserteurs.

Le capitaine Barron a refusé de faire inspecter son équipage. L'officier britannique est retourné à son navire. Le commandant britannique du Léopard, le capitaine Salusbury Humphreys, était furieux et ses artilleurs ont tiré trois flancs vers le navire américain. Trois marins américains ont été tués et 18 ont été blessés.

Pris au dépourvu par l'attaque, le navire américain se rendit et les Britanniques retournèrent à Chesapeake, inspectèrent l'équipage et saisirent quatre marins. L'un d'entre eux était en fait un déserteur britannique. Il a ensuite été exécuté par les Britanniques à leur base navale de Halifax, en Nouvelle-Écosse. Les trois autres hommes ont été détenus par les Britanniques et finalement libérés cinq ans plus tard.

Les Américains ont été outrés

Quand les nouvelles de la confrontation violente ont atteint le rivage et ont commencé à apparaître dans les journaux, les Américains ont été scandalisés. Un certain nombre de politiciens ont exhorté le président Thomas Jefferson à déclarer la guerre à la Grande-Bretagne.

Jefferson a choisi de ne pas entrer en guerre, sachant que les États-Unis n'étaient pas en position de se défendre contre la beaucoup plus puissante Royal Navy.

Pour se venger des Britanniques, Jefferson a eu l'idée d'imposer un embargo sur les produits britanniques. L’embargo s’est avéré catastrophique et Jefferson a dû faire face à de nombreux problèmes, notamment la menace pour les États de la Nouvelle-Angleterre de faire sécession de l’Union.

L'impression comme cause de la guerre de 1812

La question de l’impression, en soi, n’était pas un motif de guerre, même après l’incident de Léopard et de Chesapeake. Mais l’impression a été l’une des raisons invoquées pour justifier la guerre par les War Hawks, qui ont parfois crié le slogan «Libre-échange et droits des marins».


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