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L'époque McCarthy

L'époque McCarthy

L'ère McCarthy a été marquée par des accusations dramatiques selon lesquelles des communistes auraient infiltré les plus hauts niveaux de la société américaine dans le cadre d'un complot mondial. Cette période doit son nom à un sénateur du Wisconsin, Joseph McCarthy, qui a provoqué une frénésie dans la presse en février 1950, affirmant que des centaines de communistes étaient répartis dans le département d’État et dans d’autres secteurs de l’administration Truman.

McCarthy n'a pas créé la peur généralisée du communisme en Amérique à l'époque. Mais il était responsable de la création d'une atmosphère omniprésente de suspicion aux conséquences dangereuses. La loyauté de chacun peut être mise en doute, et de nombreux Américains sont injustement placés dans l’obligation de prouver qu’ils ne sont pas des sympathisants communistes.

Au début des années 1950, après quatre années de gloire, McCarthy fut discrédité. Ses accusations tonitruantes se sont avérées non fondées. Pourtant, sa cascade sans fin d'accusations a eu de très graves conséquences. Les carrières étaient ruinées, les ressources du gouvernement détournées et le discours politique grossi. Un nouveau mot, McCarthyism, était entré dans la langue anglaise.

La peur du communisme en Amérique

La crainte de la subversion communiste n’était pas nouvelle lorsque le sénateur Joseph McCarthy s’y est rendu célèbre en 1950. Elle a fait son apparition aux États-Unis après la Première Guerre mondiale, lorsque la révolution russe de 1917 semblait devoir se répandre dans le monde entier.

La "peur rouge" américaine de 1919 a entraîné des raids gouvernementaux qui ont rassemblé des radicaux présumés. Des cargaisons de "Rouges" ont été déportées en Europe.

La peur des radicaux continuait d'exister et s'intensifiait parfois, comme lorsque Sacco et Vanzetti ont été condamnés et exécutés dans les années 1920.

À la fin des années 1930, les communistes américains étaient désillusionnés par l'Union soviétique et la peur du communisme en Amérique s'est apaisée. Mais après la fin de la Seconde Guerre mondiale, l'expansionnisme soviétique en Europe de l'Est a ravivé les craintes d'une conspiration communiste mondiale.

Aux États-Unis, la loyauté des employés fédéraux a été mise en cause. Et une série d'événements ont semblé montrer que les communistes influençaient activement la société américaine et minaient son gouvernement.

Préparer le terrain pour McCarthy

L'acteur Gary Cooper témoignant devant HUAC. Getty Images

Avant que le nom de McCarthy ne soit associé à la croisade anti-communiste, plusieurs événements dignes d'intérêt ont créé une atmosphère de peur en Amérique.

Le Comité de la Chambre sur les activités anti-américaines, plus communément appelé HUAC, a tenu des audiences très médiatisées à la fin des années 1940. Une enquête sur une subversion présumée communiste dans des films hollywoodiens a abouti à la condamnation de "Hollywood Ten" pour parjure et à son incarcération. Des témoins, y compris des stars de cinéma, ont été interrogés publiquement sur leurs liens éventuels avec le communisme.

Le cas d'Alger Hiss, un diplomate américain accusé d'espionnage pour le compte des Russes, a également fait les gros titres à la fin des années 1940. L'affaire Hiss a été saisie par un ambitieux jeune membre du Congrès californien, Richard M. Nixon, qui a utilisé l'affaire Hiss pour faire avancer sa carrière politique.

Montée du sénateur Joseph McCarthy

Le sénateur Joseph McCarthy du Wisconsin. Getty Images

Joseph McCarthy, qui avait occupé des postes subalternes dans le Wisconsin, a été élu au Sénat américain en 1946. Pour ses premières années à Capitol Hill, il était obscur et inefficace.

Son profil public a soudainement changé lorsqu'il a prononcé un discours lors d'un dîner républicain à Wheeling, en Virginie-Occidentale, le 9 février 1950. Dans son discours, couvert par le journaliste de l'Associated Press, McCarthy a affirmé avec extravagance que plus de 200 communistes connus infiltré le Département d’Etat et d’autres bureaux fédéraux importants.

Un article sur les accusations de McCarthy a paru dans les journaux américains, et l'obscur homme politique est devenu tout à coup une sensation dans la presse. Interrogé par des journalistes et mis au défi par d'autres personnalités politiques, McCarthy a obstinément refusé de nommer les présumés communistes. Il a également tempéré ses accusations dans une certaine mesure, réduisant ainsi le nombre de présumés communistes.

D'autres membres du Sénat américain ont défié McCarthy d'expliquer ses accusations. Il a répondu aux critiques en faisant plus d'accusations.

Le 21 février 1950, le New York Times a publié un article décrivant le discours surprenant prononcé par McCarthy la veille au Sénat américain. Dans son discours, McCarthy a porté des accusations extrêmes contre l'administration Truman:


"M. McCarthy a déclaré qu'il existait une cinquième colonne importante de communistes dans le département d'Etat, ajoutant que les républicains et les démocrates devaient s'unir pour les éliminer. Il a déclaré que le président Truman ne connaissait pas la situation, décrivant le chef de l'exécutif comme" un prisonnier d'une bande d'intellectuels tordus ne lui disant que ce qu'ils veulent qu'il sache.
"Sur les quatre-vingt-un cas, il sait qu'il a dit qu'il y en avait trois vraiment" grands ". Il a dit qu'il ne pouvait pas comprendre comment un secrétaire d'État pourrait leur permettre de rester dans son département. "

Au cours des mois suivants, McCarthy poursuivit sa campagne consistant à lancer des accusations sans jamais nommer les présumés communistes. Pour certains Américains, il est devenu un symbole du patriotisme, alors que pour d'autres, il était une force imprudente et destructrice.

L'homme le plus craint d'Amérique

Le président Harry S. Truman et le secrétaire d'État Dean Acheson. Corbis Historical / Getty Images

McCarthy poursuivit sa campagne en accusant des responsables de l'administration Truman, toujours anonymes, d'être communistes. Il a même attaqué le général George Marshall, qui avait guidé les forces américaines pendant la Seconde Guerre mondiale et était secrétaire à la Défense. Lors de discours en 1951, il attaqua le secrétaire d'État Dean Acheson, se moquant de lui comme du "doyen rouge de la mode".

Personne ne semblait à l'abri de la colère de McCarthy. Lorsque d'autres événements dans les nouvelles, tels que l'entrée de l'Amérique dans la guerre de Corée et l'arrestation des Rosenberg en tant qu'espions russes, ont fait que la croisade de McCarthy semblait non seulement plausible, mais nécessaire.

Les articles de presse de 1951 montrent McCarthy avec une clientèle nombreuse et vocale. À la convention des anciens combattants des guerres étrangères à New York, il a été applaudi avec enthousiasme. Le New York Times a rapporté qu'il avait reçu une ovation debout d'anciens combattants enthousiastes:


"Il y avait des cris de 'Donne-leur l'enfer, Joe!' et 'McCarthy pour le président!' Certains des délégués du sud ont laissé échapper des hurlements de rebelles. "

Parfois, le sénateur du Wisconsin s’appelait «l’homme le plus craint d’Amérique».

Opposition à McCarthy

Lorsque McCarthy déchaîna ses attaques pour la première fois en 1950, certains membres du Sénat s'inquiétèrent de son imprudence. La seule femme sénateur de l'époque, Margaret Chase Smith, du Maine, s'est rendue au Sénat le 1er juin 1950 et a condamné McCarthy sans le nommer directement.

Dans son discours, intitulé "Déclaration de conscience", elle a déclaré que des éléments du parti républicain se livraient à "une exploitation politique égoïste de la peur, du fanatisme, de l'ignorance et de l'intolérance". Six autres sénateurs républicains ont souscrit à son discours, qui a également critiqué le gouvernement Truman pour ce que Smith a qualifié de manque de leadership.

La condamnation de McCarthy au Sénat a été considérée comme un acte de courage politique. Le lendemain, le New York Times mettait en vedette Smith en première page. Pourtant, son discours eut peu d'effet durable.

Au début des années 50, un certain nombre de chroniqueurs politiques s’opposèrent à McCarthy. Mais, alors que les soldats américains combattaient le communisme en Corée et que les Rosenberg se dirigeaient vers la chaise électrique à New York, la peur du communisme suscitée par le public signifiait que la perception du public de McCarthy restait favorable dans de nombreuses régions du pays.

La croisade de McCarthy se poursuit

Le sénateur Joseph McCarthy et l'avocat Roy Cohn. Getty Images

Dwight Eisenhower, célèbre héros militaire de la Seconde Guerre mondiale, a été élu président en 1952. M. McCarthy a également été élu pour un autre mandat au Sénat américain.

Les dirigeants du parti républicain, devenus méfiants face à l'imprudence de McCarthy, espéraient le marginaliser. Mais il a trouvé un moyen d’acquérir plus de pouvoir en devenant président d’un sous-comité sénatorial chargé des enquêtes.

McCarthy a recruté Roy Cohn, un jeune avocat ambitieux et rusé de la ville de New York, pour devenir l'avocat du sous-comité. Les deux hommes entreprirent de chasser les communistes avec un zèle renouvelé.

La première cible de McCarthy, l'administration de Harry Truman, n'était plus au pouvoir. Donc, McCarthy et Cohn ont commencé à chercher ailleurs la subversion communiste et sont tombés sur l’idée que l’armée américaine hébergeait des communistes.

Le déclin de McCarthy

Diffuseur Edward R. Murrow. Corbis Historical / Getty Images

Les attaques de McCarthy sur l'armée seraient sa chute. Sa routine d'accusations était épuisée et lorsqu'il a commencé à attaquer des officiers de l'armée, son soutien public en a souffert.

Un journaliste de télévision renommé, Edward R. Murrow, a contribué à réduire la réputation de McCarthy en diffusant une émission à son sujet dans la soirée du 9 mars 1954. Une grande partie de la nation ayant suivi l'émission d'une demi-heure, Murrow a démantelé McCarthy.

En utilisant des extraits des tirades de McCarthy, Murrow a montré comment le sénateur utilisait généralement des insinuations et des demi-vérités pour dénigrer des témoins et détruire des réputations. La déclaration finale de l'émission par Murrow a été largement citée:


"Ce n'est pas le moment pour les hommes de s'opposer aux méthodes du sénateur McCarthy pour garder le silence, ni pour ceux qui approuvent. Nous pouvons nier notre héritage et notre histoire, mais nous ne pouvons échapper à la responsabilité du résultat.
"Les agissements du jeune sénateur du Wisconsin ont alarmé et consterné nos alliés à l’étranger et réconforté considérablement nos ennemis. Et de qui la faute est-il? Pas vraiment le sien, il n’a pas créé la situation de peur, il l’a simplement exploitée Et avec succès. Cassius avait raison: "La faute, cher Brutus, n'est pas dans nos étoiles, mais en nous-mêmes."

La diffusion de Murrow a précipité la chute de McCarthy.

Les audiences Army-McCarthy

Une mère surveille les audiences de l'armée et de McCarthy. Getty Images

Les attaques imprudentes de McCarthy contre l’armée américaine se poursuivirent et atteignirent un point culminant lors des audiences de l’été 1954. L’armée avait retenu les services d’un avocat de Boston, Joseph Welch, qui s’entraînait à la télévision en direct avec McCarthy.

Dans un échange devenu historique, McCarthy a souligné le fait qu’un jeune avocat du cabinet d’avocats Welch appartenait jadis à une organisation soupçonnée d’être un groupe de front communiste. Welch a été profondément offensé par la tactique de frottis flagrante de McCarthy et a réagi avec émotion:


"N'avez-vous aucun sens de la décence monsieur, enfin? Avez-vous laissé aucun sens de la décence?"

Les commentaires de Welch parurent sur les premières pages du journal le lendemain. McCarthy ne s'est jamais remis de la honte publique. Les audiences entre l'armée et McCarthy se poursuivirent pendant une semaine encore, mais beaucoup semblèrent penser que McCarthy était fini en tant que force politique.

La chute de McCarthy

L’opposition à McCarthy, qui allait du président Eisenhower aux membres du Congrès en passant par les membres désabusés du public, s’est accrue après les audiences de l’Armée et de McCarthy. À la fin de 1954, le Sénat américain a pris des mesures pour censurer officiellement McCarthy.

Lors des débats sur la motion de censure, le sénateur William Fulbright, un démocrate de l'Arkansas, a déclaré que la tactique de McCarthy avait causé une "grande maladie" au peuple américain. Fulbright a également comparé le maccarthysme à un "incendie de prairie que ni lui ni personne ne peut contrôler."

Le Sénat a voté massivement, 67-22, pour censurer McCarthy le 2 décembre 1954. La conclusion de la résolution indiquait que McCarthy avait "agi contrairement à l'éthique sénatoriale et avait tendance à jeter le Sénat dans le déshonneur et le discrédit, à obstruer les processus constitutionnels de au Sénat et à porter atteinte à sa dignité; une telle conduite est par la présente condamnée. "

À la suite de la condamnation formelle de ses collègues sénateurs, le rôle de McCarthy dans la vie publique a été considérablement réduit. Il est resté au Sénat, mais n'avait pratiquement aucun pouvoir et il était souvent absent des débats.

Sa santé a souffert et des rumeurs circulaient selon lesquelles il buvait beaucoup. Il mourut d'une maladie du foie, le 2 mai 1957, à l'âge de 47 ans, à l'hôpital naval de Bethesda, dans la banlieue de Washington.

La croisade imprudente du sénateur McCarthy avait duré moins de cinq ans. La tactique irresponsable et explosive d'un homme en est venue à définir une époque malheureuse de l'histoire américaine.